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What Arctic Char Means to Inuit Nunangat

Exploring the Global Affairs Canada Visual Art Collection

Nov 15, 2021
by Emily Laurent Henderson

French Inuktitut

There is something grounding about being close to your food soon after harvest, especially in a world where our food has likely travelled many miles and changed hands many times before arriving at our kitchens. To process our food is to engage in a means of transformation, one in which a living being becomes a sustainer of life. 

This proximity to sustenance and food systems is illustrated in glorious black and white in Nain Arctic Char 3 (2019) by Jennie Williams of Nain, Nunatsiavut, NL. The third in a photography series representing the harvesting, processing and eating of char, Williams offers us a glimpse into the tender affair that is filleting and cleaning a fresh catch of fish. A sharp knife slides deftly under the skin, cutting through flesh as though it were butter. We as the viewer are shown nothing of the one preparing the fish and are left to imagine them as possibly a parent, aunt or uncle who we observe closely at eye level. 

The intimacy of the shot captures only a fleeting moment in the life of this one fish, and it is likely one of many more that would have been cleaned and prepared the day this image was taken. The flesh of the fish will soon be cut into sections on the skin and then hung and dried into a delicious treat that can be peeled or eaten directly off the skin. The next photo in the series, Nain Arctic Char 4 (2019), illustrates this for us, as a little girl eagerly bites into her portion of the delicious dried char, representing the very final act in the story of a catch. 

While Inuit art famously depicts hunting, fishing and harvesting practices, Williams employs her medium of photography to capture this way of life and sustenance in real time. Food represents a cultural cornerstone for Inuit across Inuit Nunangat, with much of the traditional year revolving around what foods can be harvested and when. Food sharing also represents the foundation of family and community gathering, with most social events taking place over a meal—often a meal that comes directly from the land and sea. 

This series is a reflection of continuity. Not only do these images represent the cycle of harvest, preparation and eating, but they represent a relationship to fish that has existed for millennia and continues into this day. The harvest and drying of char has continued well into the present, even through a year as challenging and unpredictable as 2020, during which many activities had to come to a standstill. For years to come, char will still come to Nain, and families will continue to catch them and feed them to their community and children, who will eagerly eat the dried cubes of flesh right from the skin. 

—Emily Laurent Henderson is a Kalaaleq (Greenlandic) and settler writer and arts administrator based in Toronto, ON. Her work also encompasses grassroots community programming in food sovereignty and advocacy for Indigenous safety and well-being. 



This piece is part of a collaborative project between Global Affairs Canada (GAC) and the Inuit Art Foundation that brings together Inuk writers and Canadian ambassadors to discuss pieces of Inuit art from the GAC collection, on display at Canadian embassies around the world.


JennieWilliams_NainArcticChar3

Jennie Williams
 Nain Arctic Char 3 (2019) Photographie 53 x 78 x 4 cm
Collection d’art visuel d’Affaires mondiales Canada © Jennie Williams Exposée dans la résidence officielle canadienne à Moscou, Russie

L’accès direct aux produits de la chasse, de la pêche et de la cueillette a quelque chose de très ressourçant, en particulier dans un monde où la plupart des aliments parcourent de grandes distances et changent de mains plusieurs fois avant d’arriver dans nos assiettes. Apprêter sa nourriture, c’est participer à un processus de transformation en vertu duquel un être vivant devient source de vie.

Cette proximité avec la subsistance et les systèmes alimentaires est magnifiquement illustrée en noir et blanc dans Nain Arctic Char 3, photographie réalisée en 2019 par Jennie Williams à Nain, au Nunatsiavut (T.-N.-L.). Troisième d’une série de photographies qui illustrent la récolte, la transformation et la consommation de l’omble chevalier, cette image de Williams nous laisse entrevoir la délicate opération qui consiste à fileter et à nettoyer un poisson fraîchement pêché. Un couteau tranchant manié avec dextérité glisse sous la peau et dans la chair comme s’il coupait du beurre. Nous, en tant que spectateurs, ne voyons rien de la personne qui prépare le poisson; peut-être s’agit-il d’un parent, d’une tante ou d’un oncle, que nous observons de près, à sa hauteur. 

L’intimité du cliché ne saisit qu’un instant dans la vie de ce poisson, probablement l’un des nombreux autres nettoyés et préparés le jour où Williams a pris cette photographie. La chair du poisson sera bientôt sectionnée jusqu’à la peau, et le tout sera suspendu et séché pour en faire une délicieuse friandise que l’on pourra peler ou grignoter directement sur la peau. La photo suivante de la série, Nain Arctic Char 4 (2019), nous montre d’ailleurs une petite fille qui mord à belles dents dans la délicieuse chair d’omble chevalier, dernier acte de cette histoire de pêche.

Bien que l’art inuit soit célèbre pour ses représentations des pratiques liées à la pêche, à la chasse et la cueillette, Williams se sert de la photographie pour saisir ce mode de vie et de subsistance en temps réel. La nourriture constitue un élément essentiel de la culture inuite dans la région d’Inuit Nunangat, où la majeure partie de l’année s’articule traditionnellement autour du calendrier de chasse, de pêche et de cueillette. Le partage de nourriture est aussi à la base des rassemblements familiaux et communautaires, et la plupart des événements sociaux se déroulent autour d’un repas – lequel se compose souvent de produits tirés directement de la terre et de la mer.

Cette série est le reflet de la continuité. Les images représentent non seulement le cycle de la récolte, de la préparation et de la consommation, mais aussi la relation millénaire que les Inuits entretiennent encore aujourd’hui avec le poisson. La récolte et le séchage de l’omble chevalier demeurent une pratique très actuelle, préservée même au cours d’une année aussi difficile et imprévisible que 2020, où de nombreuses activités ont dû être interrompues. Pour les années à venir, l’omble chevalier continuera de nager jusqu’à Nain, et les familles continueront de le pêcher pour nourrir leur communauté et leurs enfants, lesquels se régaleront des cubes de chair séchée prélevés directement sur la peau.

—Rédactrice et administratrice artistique d’origine kalaaleq (groenlandaise) et coloniale, Emily Laurent Henderson est établie à Toronto, en Ontario. Elle travaille notamment auprès de programmes communautaires locaux liés à la souveraineté alimentaire et à la promotion de la sécurité et du bien-être des Autochtones.



Cet article fait partie d’un projet de collaboration entre Affaires mondiales Canada (AMC) et l’Inuit Art Foundation, dans le cadre duquel des rédacteurs inuits et des ambassadeurs canadiens discutent d’œuvres inuites de la collection d’AMC, exposées dans des ambassades canadiennes du monde entier.

 

JennieWilliams_NainArcticChar3

ᔨᐊᓂ
ᐅᐃᓕᐊᒻᔅᓇᐃᓂᒥᑦ ᐃᖃᓗᒃᐲᑦ 3 (2019) ᐊᔾᔨᐅᑉ ᐊᖏᑎᒋᓂᖓ 53 x 78 x 4
ᓴᓐᑎᒦᑕᐃᑦ ᓄᓇᕐᔪᐊᕐᒥᑦ ᑲᒪᔩᑦ ᑲᓇᑕᒥᑦ ᑕᑯᑉᓗᒋᑦ ᓴᓇᙳᐊᒐᓂᒃ ᑲᑎᖅᓱᒐᐃᑦ © ᔨᐊᓂ ᐅᐃᓕᐊᒻᔅ ᑲᓇᑕᒥᑦ ᐊᖏᕐᕋᕆᔭᐅᔪᒦᑦᑐᑦ ᒫᔅᑲᐅ, ᕈᐊᓴ-ᒥᑦ


ᓱᓇᒥᒃᑭᐊᖅ ᖃᐅᔨᒪᓐᓇᐅᑎᖃᖅᑐᖅ ᖃᓂᖦᖢᓂ ᓂᕿᖕᓄᑦ ᐱᑕᕆᔭᐅᓵᖅᑎᓪᓗᒍ, ᐱᓗᐊᖅᑐᒥᑦ ᓄᓇᕐᔪᐊᕐᒥᑦ ᓂᖀᑦ ᐃᖏᕐᕋᔭᒃᓯᒪᔪᒃᓴᐅᑎᓪᓗᒋᑦ ᐊᒥᓱᓂᒃ ᒪᐃᓕᓂᑦ ᐊᒻᒪᓗ ᐊᓯᖏᓐᓄᐊᖃᑦᑕᖅᓗᑎᒃ ᐊᒥᓱᐃᖅᑕᖅᖢᑎᒃ ᐃᒐᑉᑎᖕᓄᐊᖅᑳᖅᑎᓐᓇᒋᑦ. ᐱᓕᕆᐊᕆᓂᐊᕐᓗᒋᑦ ᓂᕿᕗᑦ ᐃᓚᐅᓂᖃᖅᑐᖅ ᐊᓯᐊᙳᖅᑎᓪᓗᒍ, ᐃᓄᒃ ᐊᔪᙱᓐᓂᖃᓕᕐᓗᓂ ᐆᒪᓂᖃᕐᓗᓂ ᐃᓅᓯᕐᒥᑦ. 

ᖃᓂᑎᒋᓂᖓ ᐊᔪᙱᓐᓂᖃᕐᓂᕐᒧᑦ ᐊᒻᒪᓗ ᓂᖀᑦ ᐋᖅᑭᐅᒪᓂᖏᑦ ᑕᑯᒃᓴᐅᑎᑕᐅᔪᑦ ᐱᑦᑕᐅᔪᐊᓘᑉᓗᓂ ᕿᕐᓂᖅᑑᑉᓗᓂ ᐊᒻᒪᓗ ᖃᑯᖅᑑᑉᓗᓂ ᐅᖃᓕᒫᒐᕐᒥᑦ ᓇᐃᓂᒥᑦ ᐃᖃᓗᒃᐲᑦ 3 (2019) ᐅᖃᓕᒫᒐᓕᐊᖓ ᔨᐊᓂ ᐅᐃᓕᐊᒻᔅ, ᓇᐃᓂᒥᐅᑕᖅ, ᓄᓇᑦᓯᐊᕗᑦ, ᓄᐃᕙᓐᓛᓐᒥᑦ. ᐱᖓᓱᒋᔭᐅᔪᖅ ᐊᔾᔨᓂᑦ ᑕᑯᒃᓴᐅᑎᑦᑎᔪᑦ ᐃᖃᓗᒃᑕᐅᔪᒥᒃ, ᐱᓕᕆᐊᖑᓂᖓ ᐊᒻᒪᓗ ᓂᕆᔭᐅᔪᖅ ᐃᖃᓗᒃᐱᒃ, ᐅᐃᓕᐊᒻᔅ ᑕᑯᑎᑦᑎᔪᖅ ᐱᓕᕆᐊᖑᓂᖓᑕ ᓂᖀᔭᖅᑕᐅᑎᓪᓗᒍ ᐊᒻᒪᓗ ᓴᓗᒻᒪᖅᓴᖅᑕᐅᑎᓪᓗᒍ ᐃᖃᓗᒃᑕᐅᓵᖅᑐᖅ. ᐃᐱᒃᑐᖅ ᐱᓚᐅᑎ ᕿᓯᖓᑕ ᐊᑖᓂᑦ ᐱᓚᒃᓯᑉᓗᓂ, ᐱᓚᒃᖢᒍ ᓂᕿᖓ ᓲᕐᓗ ᐃᒻᒨᔭᖅᑐᒥᑦ ᑭᐱᓯᔪᑐᑦ. ᐅᕙᒍᑦ ᑕᐅᑐᒃᑎᐅᑉᓗᑕ ᑕᑯᑎᑕᐅᔪᒍᑦ ᐃᖃᓗᕆᔪᒥᑦ ᐊᒻᒪᓗ ᐃᓱᒪᑎᑕᐅᑉᓗᑕ ᐃᒻᒪᖅᑳ ᐊᖓᔪᖅᑳᖑᔪᒧᑦ, ᐊᕐᓇᕐᕕᒋᔭᐅᔪᒧᑦ, ᐊᖓᒋᔭᐅᔪᒧᑦ ᑕᑯᑦᑎᐊᖅᖢᑎᒍ ᐃᔨᑉᑎᒍᑦ. 

ᖃᓂᑎᒋᓂᖓ ᐊᔾᔨᓕᐅᖅᑕᐅᔪᖅ ᕿᓚᒥᒻᒪᕆᐊᓘᔪᖅ ᐆᒪᓂᕆᓚᐅᖅᑕᖓᓂᑦ ᑖᑉᓱᒪ ᐊᑕᐅᓯᐅᑉ ᐃᖃᓘᑉ, ᐊᒻᒪᓗ ᐃᓚᒋᔭᐅᔪᒃᓴᐅᔪᖅ ᐊᒥᓱᒻᒪᕆᐊᓘᔪᓂᒃ ᓴᓗᒻᒪᖅᓴᖅᑕᐅᔪᓂᑦ ᐊᒻᒪᓗ ᐃᖃᓗᓕᕆᔭᐅᔪᓂᒃ ᐅᑉᓗᕐᒥᑦ ᐊᔾᔨᓕᐅᖅᑕᐅᖕᒪᑦ. ᓂᕿᖓᑕ ᐃᖃᓘᑉ ᐊᕕᒃᑐᖅᑕᐅᓂᐊᖅᑐᖅ ᕿᓯᖓᒍᑦ ᐊᒻᒪᓗ ᓂᕕᙵᖅᑕᐅᓗᓂ ᐸᓂᖅᓯᖅᑕᐅᓗᓂᓗ ᒪᒪᖅᓯᑦᑎᐊᕐᓗᒍ ᕿᓯᖓᓂᑦ ᐲᖅᑕᐅᓗᓂ ᓂᕆᔭᐅᓕᕐᓗᓂᓗ. ᑐᒡᓕᖓ ᐊᔾᔨᐅᔪᖅ ᐊᔾᔨᓂᑦ, ᓇᐃᓂᒥᑦ ᐃᖃᓗᒃᐲᑦ 4 (2019), ᐅᕙᑉᑎᖕᓄᑦ ᑕᑯᒃᓴᐅᑎᑦᑎᔪᖅ, ᓂᕕᐊᖅᓯᐊᑯᓗᒃ ᐱᔪᒪᑦᑎᐊᖅᖢᓂ ᑮᓯᔪᖅ ᒪᒪᑦᑎᐊᖅᑐᖅ ᐃᖃᓗᒃᐱᒃᑐᖅᑕᖓᓂᑦ, ᑕᑯᒃᓴᐅᑎᑦᑎᔪᖅ ᑭᖑᓪᓕᖅᐹᑦᑎᐊᖅ ᐅᓂᑉᑳᖅᑕᐅᔪᖅ ᐃᖃᓗᒃᑕᐅᔪᒥᑦ. 

ᐃᓄᐃᑦ ᑎᑎᕋᐅᔭᖅᑕᖏᑦ ᑕᑯᒃᓴᐅᑎᑦᑎᑎᓪᓗᒋᑦ ᒪᖃᐃᓐᓂᕐᒥᒃ, ᐃᖃᓪᓕᐊᕐᓂᕐᒥᒃ ᐊᒻᒪᓗ ᒪᖃᐃᓐᓂᕐᒧᑦ ᐊᑐᖅᑕᐅᖃᑦᑕᖅᑐᓂᑦ, ᐅᐃᓕᐊᒻᔅ ᐊᔾᔨᓕᐅᕆᔪᖅ ᐃᓅᓯᕆᔭᐅᔪᒥᒃ ᐊᒻᒪᓗ ᐊᔪᙱᔾᔪᑎᒋᔭᐅᔪᒥᒃ ᐱᕙᓪᓕᐊᔭᐅᑎᓪᓗᒍ. ᓂᖀᑦ ᐱᔾᔪᑎᖃᖅᑐᑦ ᐱᖅᑯᓯᕆᔭᐅᔪᒥᒃ ᐱᒻᒪᕆᐅᓂᖏᓐᓄᑦ ᐃᓄᖕᓄᑦ ᐃᓄᐃᑦ ᓄᓇᖓᓐᓃᑦᑐᓄᑦ, ᐱᖅᑯᓯᒃᑯᑦ ᐅᑭᐅᓗᒃᑖᕐᓚᒃ ᐱᔾᔪᑎᖃᖅᖢᓂ ᓂᕿᓂᒃ ᒪᖃᐃᑕᐅᔪᖕᓇᖅᑐᓂᒃ ᐊᒻᒪᓗ ᖃᖓᒃᑯᑦ ᒪᖃᐃᑕᐅᔪᖕᓇᖅᑐᓂᒃ. ᓂᕿᓂᒃ ᑐᓂᓯᖃᑦᑕᕐᓂᖅ ᑐᙵᕕᒋᔭᐅᖕᒥᔪᖅ ᖃᑕᙳᑎᒌᓄᑦ ᐊᒻᒪᓗ ᓄᓇᓕᖕᒥᑦ ᑲᑎᖃᑦᑕᕐᓂᕐᒥᑦ, ᑕᒪᓗᒃᑖᕐᓚᐃᑦ ᐃᓅᖃᑎᒌᓄᑦ ᖃᓄᐃᓕᐅᖅᑎᑦᑎᓂᐅᔪᑦ ᓂᕆᖃᑎᒌᖕᓂᖃᖃᑦᑕᖅᖢᑎᒃ - ᓂᕿ ᐱᔭᐅᒐᔪᒃᖢᓂ ᓄᓇᒥᑦ ᐊᒻᒪᓗ ᑕᕆᐅᕐᒥᑦ. 

ᑖᑉᑯᐊ ᐊᔾᔩᑦ ᐱᔾᔪᑎᖃᖅᑐᑦ ᑲᔪᓯᓂᕐᒥᒃ. ᐊᔾᔩᑦ ᑕᑯᒃᓴᐅᑎᑦᑎᑐᐃᓐᓇᙱᑦᑐᑦ ᒪᖃᐃᖃᑦᑕᕐᓂᐅᔪᓂᒃ, ᐱᓕᕆᐊᖑᖃᑦᑕᕐᓂᖏᓐᓂᒃ ᐊᒻᒪᓗ ᓂᕆᔭᐅᓂᖏᓐᓂᒃ, ᑭᓯᐊᓂ ᐱᓕᕆᖃᑎᒌᖕᓂᕆᔭᖏᓐᓂᒃ ᐃᖃᓗᖕᓄᑦ ᑕᐃᒪᐅᓯᒪᔪᑦ ᐊᑯᓂᒻᒪᕆᐊᓗᒃ ᐊᒻᒪᓗ ᐅᑉᓗᒥᒧᑦ ᓱᓕ ᑲᔪᓯᑉᓗᓂ. ᐃᖃᓗᒃᑕᐅᔪᑦ ᐊᒻᒪᓗ ᐱᑉᓯᓕᐅᖅᖢᒋᑦ ᑲᔪᓯᓯᒪᔪᖅ ᐅᑉᓗᒥᒧᑦ ᑎᑭᖦᖢᒍ, ᐅᑭᐅᕐᒥᓘᓐᓃᑦ ᐊᒃᓱᕈᕐᓇᖅᑑᑎᓪᓗᒍ ᐊᒻᒪᓗ ᓇᓚᐅᑦᑖᒐᒃᓴᐅᖏᑦᑐᒥᑦ ᓲᕐᓗ 2020-ᑐᑦ, ᐊᒥᓱᐃᑦ ᖃᓄᐃᓕᐅᕐᓂᐅᔪᑦ ᓄᖅᑲᖓᓕᖅᑎᓪᓗᒋᑦ. ᐅᑭᐅᑦ ᐊᒥᓱᓄᑦ ᖃᐃᔪᓄᑦ, ᐃᖃᓗᒃᐲᑦ ᓇᐃᓂᒧᐊᖃᑦᑕᖅᑐᑦ ᓱᓕ, ᐊᒻᒪᓗ ᖃᑕᙳᑎᒌᑦ ᐃᖃᓗᒃᑕᕇᓐᓇᕐᓂᐊᖅᖢᓂᒋᑦ ᐊᒻᒪᓗ ᓂᕆᑎᓪᓗᒋᑦ ᓄᓇᓕᒃ ᐊᒻᒪᓗ ᓄᑕᖅᑲᐃᑦ, ᓂᕆᔪᒪᓂᐊᖅᖢᑎᒡᓗ ᐸᓂᖅᑎᓯᒪᔪᑦ ᑭᑉᐹᕆᒃᑐᑦ ᓂᕿᖓᓂᑦ ᕿᓯᐊᓂᑦ ᐱᔭᐅᓗᓂ.  

ᐃᒪᓕ ᓛᕆᓐᑦ ᕼᐊᓐᑐᓴᓐ ᑲᓛᖦᖡᑦᖑᔪᖅ ᐊᒻᒪᓗ ᑕᐃᑯᙵᕐᓂᑯᓄᑦ ᑎᑎᕋᖅᑎᐅᔪᖅ ᐊᒻᒪᓗ ᓴᓇᙳᐊᒐᓄᑦ ᐊᐅᓚᑦᑎᔨᐅᑉᓗᓂ ᑐᕌᓐᑐ, ᐋᓐᑎᐅᕆᔪᒥᑦ. ᐱᓕᕆᐊᖏᑦ ᐊᕙᓗᓯᒪᔪᑦ ᓄᓇᓕᖕᒥᐅᓄᑦ ᑐᕌᖓᔪᓕᕆᓂᕐᒥᒃ ᓂᕿᖃᕐᓂᕐᓄᑦ ᐊᒻᒪᓗ ᑭᒡᒐᖅᑐᐃᑉᓗᓂ ᓄᓇᖃᖅᑳᖅᑐᑦ ᐅᓗᕆᐊᓇᖅᑐᖃᙱᓐᓂᖏᓐᓄᑦ ᐊᒻᒪᓗ ᖃᓄᐃᖏᑦᑎᐊᕐᓂᖏᓐᓄᑦ. 



ᑕᒪᓐᓇ ᐱᓕᕆᖃᑎᒌᖕᓂᐅᔪᖅ ᐊᑯᓐᓂᖏᓐᓂᑦ ᑲᓇᑕᒥᑦ ᓄᓇᕐᔪᐊᕐᒥᑦ ᑲᒪᔨᒃᑯᑦ ᐊᒻᒪᓗ ᐃᓄᐃᑦ ᓴᓇᙳᐊᖅᑎᓄᑦ ᑐᙵᕕᒃ ᑲᑎᑎᑦᑎᖃᑦᑕᖅᑐᖅ ᐃᓄᐃᑦ ᑎᑎᕋᖅᑎᓂᒃ ᐊᒻᒪᓗ ᑲᓇᑕᒥᑦ ᑭᒡᒐᖅᑐᐃᔨᓂᒃ ᐅᖃᐅᓯᖃᕐᓂᐊᕐᓗᑎᒃ ᐃᓄᐃᑦ ᓴᓇᙳᐊᒐᖏᓐᓂᒃ ᑲᓇᑕᒥᑦ ᓄᓇᕐᔪᐊᕐᒥᑦ ᑲᒪᔨᒃᑯᑦ ᑲᑎᑕᖏᓐᓂᒃ, ᑕᑯᒃᓴᐅᑎᑕᐅᔪᑦ ᑲᓇᑕᒧᑦ ᑭᒡᒐᖅᑐᕐᕕᐅᔪᓂᑦ ᓄᓇᕐᔪᐊᒦᑦᑐᓂᑦ.